Wednesday, April 15, 2015

On aurait découvert les plus anciens outils au monde

Sciences et Avenir
4/15/2015

Plus vieux que le genre humain lui-même, ces outils sont datés de 3,3 millions d'années et ont été mis au jour au Kenya.

 
Le lac Turkana, au Kenya, photographié depuis la Station spatiale internationale par l'astronaute italienne Samantha Cristoforetti. C'est dans cette région que les outils ont été découverts.
© ESA/NASA/SIPA
 
ÉCLATS ET ENCLUMES

Les plus anciennes pierres taillées, exhumées à l’est du Kenya, auraient 3,3 millions d’années (voir notre carte plus bas) ! C'est ce que viennent d'annoncer des chercheurs new-yorkais lors du dernier meeting annuel de la société de paléoanthropologie, qui se tenait du 14 au 15 avril 2015 à San Francisco (Etats-Unis). Soit 700 000 ans de plus que les plus anciens outils connus à ce jour… Et leur découverte suggère que des ancêtres des hominidés façonnaient déjà des outils des centaines de milliers d’années avant que le genre Homo ne s’épanouisse. Car une découverte récente a eu beau vieillir le genre humain de 400.000 ans, le tout premier des Homo n’aurait que 2,8 millions d’années.

Les chercheurs auraient mis au jour plus d’une centaine d’éclats, de "cœurs" (ou blocs initiaux ) et d’ "enclumes" qui pourraient être la signature d’un atelier très archaïque de taille d’outils préhistoriques. Le tout reposait dans des sédiments datés de 3,3 millions d’années grâce aux techniques éprouvées du paléomagnétisme.

Comment ont été faits ces "premiers outils sculptures" ?

À partir d’une pierre, les hominidés débitent grossièrement des éclats qui leur serviront à couper, râcler, etc. Ils sculptent aussi de gros galets sur lesquels ils aménagent différents types de tranchants. Ce type primitif d'outils, connus sous le nom de "choppers", se retrouvent en Asie comme en Afrique et au Moyen-Orient. (Voir à ce sujet les dessins d’Eric Boeda dans Sciences et Avenir de Janvier 2008).
 
Les plus anciennes pierres taillées connues jusqu’à présent venaient de Gona en Ethiopie et étaient datées de 2,6 millions d’années. On parle à leur sujet  de "galets aménagés" ou encore d'industrie "Olduwayenne", parce qu'elles été trouvées pour la première fois, dès les années 1960, dans la gorge d’Olduvaï en Tanzanie. A l'époque, les chercheurs les attribuaient à l'Homo habilis (l'homme habile). Depuis, les spécialistes sont nombreux à penser que d'autres hominidés que nos ancêtres directs Homo auraient pu façonner des outils à leur main. En 2010, le site d’El Dikka, en Ethiopie, a ainsi livré des os vieux de 3,4 millions d’années - l'âge de Lucy et de sa famille australopithèque - portant des entailles de coupe, possiblement laissées par des outils, mais la découverte reste très discutée, comme l'explique le journaliste Michael Balter, qui a suivi la conférence de paléoanthropologie de San Francisco pour le site d’actualités de la revue américaine Science.

Fabriqué par le Kenyanthrope ?

Cette fois, c’est le site de Lomekwi, à l’est du lac Turkana, au Kenya, qui a livré de multiples outils " intentionnellement façonnés ", a expliqué Sonia Harmand de l’université Stony Brook à New York devant un parterre de paléoanthropologues. Or, ces trésors d’artefacts – "qui ne peuvent en aucun cas être le résultat de fractures accidentelles de la roche" selon la chercheuse – ont été trouvés à quelque pas du site qui avait déjà livré le curieux Kenyanthrope Platyops. Un ancêtre possible de l'homme, doté d’une drôle de face plate et vieux de 3,2 millions à 3,5 millions d’années. De là à imaginer que c’est cet hominidé qui a fabriqué les plus anciens outils au monde, il n'y a qu'un pas… La controverse ne fait sans doute que commencer. La découverte de Sonia Harmand, d'Hélène Roche (CNRS) et de leurs collègues devra faire l’objet d’une publication dans une revue de science spécialisée afin de pouvoir être discutée par les spécialistes du monde entier.

Les hominidés en Afrique entre 3 et 4 millions d’années:

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